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Bientôt un nouveau carburant écologique ?

Un biocarburant est un carburant produit à partir de matériaux organiques non fossiles, provenant de la biomasse. Il existe actuellement deux filières principales : la filière huile et dérivés, comme le biodiesel (ou bio gazole) ou la filière alcool, à partir de sucres, d'amidon, de cellulose ou de lignine hydrolysées. D'autres formes moins développées voire simplement au stade de la recherche existent aussi : carburant gazeux (biogaz carburant, dihydrogène), carburant solide.

Produire du carburant liquide avec deux ingrédients très accessibles, le soleil et le CO2, voilà pourtant l'idée de la société américaine Joule Unlimited, qui s'est associée au constructeur Audi pour ce projet. Le partenariat pour produire ce carburant prometteur, le « Sunflow », a été lancé officiellement en septembre dernier. En clair, cette entreprise de biotechnologie a développé une technique pour produire du carburant à partir d'une bactérie génétiquement modifiée. Celle-ci, exposée à la lumière, en présence de CO2, fabrique du carburant liquide.

Pour industrialiser cette production, Joule Unlimited a mis au point un système : l'installation de tubes de plastique transparents dans lesquels sont placées les bactéries. Celles-ci évoluent dans de l'eau non-potable, à laquelle a été ajouté du CO2 provenant d'une usine voisine. Pour l'heure, ce procédé amène à la fabrication d'éthanol ou de gazole. Et cela sans user de l'eau potable, sans utiliser des engrais ou des pesticides, ni de la surface agricole. Une solution qui pourrait donc apparaître plus convaincante que les biocarburants actuels, qui ne peuvent être produits dans des zones désertiques.

Actuellement et après une première expérimentation au Texas, une unité de fabrication est en train d'être construite aux Etats-Unis.

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